一批新项目想教所有人编写 AI。

过去五年里,人工智能(以下简称 AI)的研究人员已然成了科技界的摇滚明星。AI 技术的一个分支、运用神经网络处理大量数据并从中寻找模式的「深度学习」被证明非常有用,亚马逊、苹果、Facebook 和谷歌愿意开出六位数高薪,聘请熟练的专业人员编写软件。顶级专家更是年薪过百万美元。

要从事这类工作,标准路径一般是在美国的某所顶尖大学取得计算机科学的博士学位。一个人要为此付出多年时间,性情也得适合做学术研究,普通人能有如此耐性的不多。面对高薪工作的诱惑,研究生往往会放弃研究生涯。

但事情正在发生变化。上月,位于旧金山的非营利性教育机构 fast.ai 进入了它开办深度学习课程的第三年。自推出以来,这门课吸引了从印度到尼日利亚的全球各地十多万名学生。这类课程都有一个简单的主张:要从事深度学习方面的工作,没必要花几年时间拿博士学位。打造会学习的软件可以当一门手艺来教,而不是一种只能在象牙塔里传授的高级智力探索。Fast.ai 的课程短短七周就可学完。

让深度学习不再神秘是杰里米·霍华德(Jeremy Howard)的目标,为此,他和数学家雷切尔·托马斯(Rachel Thomas)一起创立了 fast.ai,让任何想学习编写 AI 软件的人都能学习这门技术。霍华德说有中学数学知识就足够了。「没有,希腊,字母。」他在桌上敲着拍子,一字一顿地说道。

效果已经开始显现。莎拉·霍克(Sara Hooker)是 fast.ai 第一年的毕业生,毫无深度学习工作经验的她在修完课程后便被谷歌竞争非常激烈的 AI 实习项目录用。她现在是谷歌在加纳首都阿克拉新建的 AI 研究中心(谷歌在非洲的首个 AI 研究机构)的创始成员。在班加罗尔,巨型学习小组「AI 星期六」(AI Saturdays)的 2400 名成员一起修读该课程。深度学习的权威专家安德烈·卡尔帕西(Andrei Karpathy)也推荐了这门课。

Fast.ai 的课程并非攻读博士以外的唯一选择。AI4ALL 是另一家非营利性机构,为无法获得 AI 教育的美国学童提供这方面的培训。该领域另一位知名人物吴恩达则已启动了自己的在线课程 deeplearning.ai。

霍华德的雄心壮志远不止于缓解 AI 行业人才短缺的问题。他的目标是向更广泛的人群传播深度学习技术,以让尽可能多样化的人群将它应用于尽可能多样化的领域。到目前为止,AI 技术一直由几乎全部受雇于科技巨头的少数人掌握,这些人大部分是年轻白人男性。霍华德表示,他的志向是让 AI 训练软件变得像在智能手机上发送电子邮件那样易用而普遍。

一些专家担心这只会造就大量劣质的 AI 系统,它们至多毫无用处,最糟的情况下还会构成危险。一个类比也许能打消这种疑虑。在互联网早期,只有少数有特定技能的书呆子才会编写应用。没有多少人使用它们。然后万维网问世了,网页呈爆炸式增长,品质良莠不齐。但是,正是因为互联网向所有人开放了,才出现了在线购物、即时全球通信和网络搜索。如果霍华德和其他人如愿以偿,那么让 AI 软件开发变得更容易将会催生出一批新的不同的果实。

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